La gripe aviar sigue causando daños. Aquí tenéis las últimas novedades.

Durante los últimos tres años, una forma de influenza aviar altamente contagiosa y a menudo mortal ha tenido consecuencias impactantes en los animales de todo el mundo.

El virus, conocido como H5N1, ha infectado aves en más de 80 países. Según el Departamento de Agricultura, se ha infiltrado en grandes granjas avícolas comerciales y en pequeños gallineros de traspatio, afectando a 72 millones de aves de granja sólo en Estados Unidos. Afectó a una amplia gama de especies de aves silvestres y mató a miles de gaviotas y charranes. Y se ha encontrado repetidamente en mamíferos, incluidos zorros, zorrillos, osos, gatos, leones marinos y delfines. (También ha causado una pequeña cantidad de muertes entre personas, especialmente entre aquellas que han tenido contacto cercano con aves. El riesgo para el público en general sigue siendo bajo, dicen los expertos).

El virus aún no ha terminado. Está aumentando nuevamente en Europa y América del Norte y está provocando eventos masivos de mortalidad animal en América del Sur. También parece estar propagándose por primera vez a la región antártica.

“Se trata de un fenómeno sin precedentes”, afirmó Thomas Peacock, virólogo del Instituto Pirbright de Inglaterra. “Según muchos parámetros, estamos en la peor situación de la historia, particularmente en términos de propagación geográfica, cuán extendido está entre las aves y cuántos mamíferos se están infectando”.

Sin embargo, en Europa, donde el virus ha estado circulando por más tiempo, los primeros signos sugieren que este invierno puede no ser tan malo como los últimos, dijo el Dr. Peacock. Y existe evidencia preliminar de que algunas aves silvestres pueden desarrollar inmunidad al virus.

Aquí está lo último:

La versión actual del virus se ha extendido por todo el mundo a una velocidad asombrosa. Tras surgir en 2020, rápidamente empezó a provocar epidemias en Europa, África y Asia. A finales de 2021 apareció en Norteamérica, irrumpiendo en Canadá y Estados Unidos. En el otoño de 2022, el virus apareció en América del Sur y se propagó hasta la punta del continente en cuestión de meses.

Esta rápida propagación hacia el sur ha generado preocupación de que el virus pronto pueda llegar a la Antártida, que proporciona un hábitat de reproducción crítico para más de 100 millones de aves. Y en octubre de 2023, el virus se encontró por primera vez en la región antártica, detectado en skúas pardas en la Isla Bird, Georgia del Sur. Desde entonces, los científicos han identificado nuevos casos confirmados, según la Red de Salud de la Vida Silvestre Antártica, o sospechosos en gaviotas. y petreles, así como elefantes marinos y otros animales de la región.

Si bien aún no se ha informado del virus en la Antártida continental, los científicos dijeron que esperan que la noticia llegue en cualquier momento. “Probablemente ya esté en la Antártida, pero no ha sido recolectado”, dijo el Dr. Peacock.

Muchas aves y mamíferos marinos de la región ya están luchando por sobrevivir frente al cambio climático y otras amenazas. Y como la Antártida nunca antes había sido golpeada por un virus de influenza aviar altamente patógeno, sus animales salvajes pueden ser particularmente vulnerables a él, dicen los científicos.

En Estados Unidos, el verano brindó un respiro de lo que ya se había convertido en la peor epidemia de gripe aviar en la historia del país. Entre mayo y septiembre, el país registró sólo varios pequeños brotes en aves de corral, mientras que los casos en aves silvestres disminuyeron gradualmente.

“Damos un suspiro de alivio durante varios meses cuando las cosas realmente se calmaron”, dijo Rebecca Poulson, experta en gripe aviar de la Universidad de Georgia. “Pero ha vuelto. O tal vez nunca se fue”.

Desde principios de octubre, el virus ha afectado a más de 1.000 granjas avícolas en 47 estados; Según el USDA, 12 millones de aves de granja se han visto afectadas

Europa ha documentado un patrón similar, con un fuerte aumento de las detecciones de virus a finales de octubre, según un reciente informe de vigilancia del Centro Europeo para la Prevención y el Control de Enfermedades.

Si bien el virus aún es relativamente nuevo, estos ciclos estacionales pueden llegar para quedarse. “Mi instinto me diría que podría ser parte de la nueva normalidad”, dijo el Dr. Poulson.

El clima cálido y húmedo tradicionalmente no favorece la propagación de los virus de la gripe, y muchas aves permanecen quietas durante el verano y pasan esos meses en sus zonas de reproducción. En otoño, muchas aves comienzan a migrar y las poblaciones de aves se enriquecen con aves jóvenes que tienen poca exposición a la influenza. Todos estos factores pueden alimentar las oleadas otoñales. (El virus también puede aparecer en primavera, cuando las aves que migran en dirección opuesta se congregan en altas densidades).

Ahora que el virus ha estado circulando durante varios años, han surgido preguntas críticas con respecto a la inmunidad: ¿las aves que sobreviven al contacto con el virus obtienen cierta inmunidad contra él? ¿Podría esto disminuir la ferocidad de estos brotes?

Hasta el momento hay pocos datos, pero en un estudio reciente, los científicos encontraron signos potenciales de inmunidad en los alcatraces, una especie de ave marina que sufrió grandes pérdidas debido a los brotes de H5N1 en 2022. “Esto es alentador, especialmente para las especies con poblaciones amenazadas”. dijo Diann Prosser, ecologista investigadora de vida silvestre en el Centro de Ciencias Ecológicas del Este del Servicio Geológico de EE. UU.

Más anecdóticamente, en Europa, algunas de las especies de aves que se han visto gravemente afectadas en años anteriores no parecen estar muriendo al mismo ritmo, afirmó el Dr. Peacock.

Los científicos dijeron que esperaban que las aves que sobrevivieran a la infección desarrollaran cierto grado de inmunidad al virus. Pero lo que esto significa para el futuro de la panzootia –la versión animal de una pandemia– dependerá de una serie de factores que son más difíciles de definir, como qué tan sólida es la protección inmune, cuánto dura y qué tan bien se mantiene. frente a un virus que ha evolucionado rápidamente.

“Yo esperaría que el desarrollo de inmunidad dentro de las poblaciones de aves silvestres afecte la trayectoria panzoótica, aunque la vía específica es difícil de predecir”, dijo el Dr. Prosser.

Aunque el virus representa una amenaza principalmente para las aves, ha ocurrido con una frecuencia inusual en los mamíferos, especialmente en los carroñeros salvajes como los zorros. Muchos de estos casos probablemente fueron infecciones sin salida, en las que los mamíferos contrajeron el virus después de comer aves infectadas y luego murieron sin transmitir el virus.

Pero algunos brotes más importantes han generado preocupación. En otoño de 2022, el virus llegó a una granja de visones en España y en los últimos meses se ha detectado en numerosas granjas peleteras de Finlandia, que albergan visones, zorros y perros mapaches. En Perú, el H5N1 se ha relacionado con la mortandad masiva de leones marinos sudamericanos.

Las muestras virales tomadas de algunos de estos animales contenían mutaciones que se sabe que hacen que el virus sea más adaptable a los mamíferos. Si bien no es inusual ver aparecer estas mutaciones cuando los mamíferos se infectan, estos hallazgos, combinados con el tamaño y la velocidad de los brotes, son preocupantes. “Parece que probablemente hubo transmisión de mamífero a mamífero en al menos un par de casos”, dijo el Dr. Peacock.

Si bien las infecciones humanas siguen siendo raras, los científicos temen que una versión del H5N1 que se propaga más fácilmente entre visones o leones marinos también podría propagarse más fácilmente entre humanos, lo que podría provocar otra pandemia.

Este año también se han informado de varios brotes curiosos en gatos. Uno, en un refugio para gatos en Corea del Sur, estaba relacionado con alimentos contaminados, lo que también se ha sugerido como una posible causa de infecciones felinas en Polonia. Si bien no está claro si el virus se transmitió de gato a gato, las muestras virales mostraron signos de adaptación en los mamíferos. Y cada infección de un mamífero ofrece más oportunidades para que el virus mute y evolucione, planteando riesgos no sólo para los humanos sino también para otras criaturas salvajes.

“Nos preocupa que estos virus puedan propagarse a los mamíferos y luego quizás más específicamente a los humanos”, dijo el Dr. Poulson. “Siempre me gustaría enfatizar que la vida silvestre es importante en sí misma. Y resultó ser un virus realmente devastador para las especies de mamíferos y aves”.

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