Pruebe el restaurante de Nueva York donde las estrellas rusas de la NHL encuentran el sabor del hogar

NUEVA YORK – Un día de noviembre, el salvaje defensa Jake Middleton estaba en la pista de patinaje y la superestrella rusa Kirill Kaprizov lo sorprendió con una pregunta.

“¿Alguna vez has comido comida rusa?” -preguntó Kaprizov.

“No”, respondió Middleton.

“¿Quieres ir a Nueva York?” dijo Kaprizov.

“Absolutamente”, dijo Middleton.

Middleton, de 27 años, es de un pequeño pueblo de Alberta y no tenía idea de qué esperar. Pensó que tal vez sería algo extravagante, tal vez incluso algunos platos de pescado crudo. Lo que Middleton descubrió una noche de mediados de noviembre fue un tesoro para los jugadores de la NHL nacidos en Rusia que buscaban el auténtico sabor de casa.

Kaprizov llevó a Middleton y al capitán Jared Spurgeon a Mari Vanna.

El restaurante está situado en una zona tranquila de la calle 20 de Manhattan. Desde fuera parece un apartamento. Se podía pasar fácilmente por las ventanas revestidas de verde y la entrada con “Mari Vanna” escrita en un toldo blanco descolorido arriba. Pero al entrar serás transportado a miles de kilómetros de distancia y décadas atrás en el tiempo. El menú, desde borscht hasta arenque curado, lo cocina y sirve personal ruso. Es tan auténtico como lo han encontrado los jugadores de la NHL en los Estados Unidos. También lo es la decoración. Hay viejos libros rusos, lámparas, muñecas, fotografías con marcos dorados, tazas de té y tableros de ajedrez. Los manteles blancos y la porcelana floral parecen de los años 70 bajo la tenue luz. En un televisor de pantalla plana se reproducen dibujos animados rusos.

“Es como la casa de tu abuela”, dice el defensa del Rayo Mikhail Sergachev. “Es como estar otra vez en Moscú.”

“Puedes sumergirte en tu infancia”, dice el pívot de los Jets, Vladislav Namestnikov.

“Se trata de comida casera”, dice el portero de los Panthers, Sergei Bobrovsky.

Mari Vanna también tiene una oficina en Washington, DC y dos en Rusia. Es propiedad del Proyecto Ginza, que posee 70 restaurantes en San Petersburgo y Moscú. Esta ubicación de Nueva York, inaugurada hace unos 15 años, tiene el toque personal de un lugar bucólico y familiar. Namestnikov dijo que a los “habituales”, al menos antes del COVID-19, se les entregaba una llave, con una muñeca matrioska adjunta, para que pudieran entrar en las noches “libres” o para fiestas privadas.

El jefe de cocina saldrá y saludará a jugadores de la NHL como Sergachev, Nikita Kucherov y Andrei Vasilevskiy, abrazándolos. Hay placas firmadas colgadas en la pared de celebridades (como Sarah Jessica Parker), así como de sus estrellas del hockey más destacadas, desde Kucherov hasta el capitán de los Capitals, Alex Ovechkin. La noche de noviembre que Kaprizov trajo a Spurgeon y Middleton, había una mesa llena de Detroit Red Wings.

“Hay que comprobarlo”, dijo Sergachev.

Entonces, en un viaje reciente a Nueva York, hice precisamente eso.


La placa firmada por Nikita Kucherov (derecha) adorna la pared de placas firmadas de manera similar en Mari Vanna en Nueva York. (Joe Smith/El Atlético)

Sergachev era un novato con los Lightning en la temporada 2018-19 cuando tuvo su primera experiencia con Mari Vanna.

Sus compañeros Kucherov, Vasilevskiy y Namestnikov ya habían estado allí y querían presentárselo. Conocieron al propietario, el jefe de cocina, quien, según Sergachev, se parecía y actuaba como su abuela. Los abrazó y les trajo algunas opciones fuera del menú. No pudo evitar fijarse en los muebles antiguos, las revistas, el papel pintado blanco desgastado, en el que estaban las firmas de los invitados anteriores.

“Todos los años vuelvo a Rusia, a la casa de mi abuela, y es un poco similar”, dijo Sergachev. “Hay una gran comunidad rusa en Nueva York y nos sentimos como en casa. Todo el mundo habla ruso. No sientes nostalgia porque puedes ir a ese lugar. Te recuerda lo hermoso que es nuestro país”.

Sergachev dijo que sus platos favoritos suelen comenzar con borscht, una sopa hecha típicamente con caldo de carne, verduras y condimentos. Los ravioles son imprescindibles, al igual que las ensaladas; Sergachev prefiere el “arenque bajo la piel”. Cuando no es la noche anterior a un partido, el grupo Lightning generalmente lo combina con una serie de tragos de vodka infusionado, ya que puedes elegir entre una amplia gama de sabores, desde arándano y rábano picante hasta pepino y eneldo.

“Kirill dijo que la forma correcta de preparar una cena rusa es beber esos tragos”, dijo Middleton, riendo. “No lo hicimos esa noche”.

Kaprizov les dijo a sus compañeros de equipo que el viaje de mediados de noviembre era su primera vez en Mari Vanna, a pesar de que ya había estado antes en el Russian Tea Room de la ciudad. A Kaprizov le gusta preparar su propia comida rusa, normalmente raviolis. “Mi mamá me hacía mucho, simplemente nos congelábamos”, dijo. “Y los cocinas cuando quieres. Puedes comerlos en el desayuno, el almuerzo o lo que sea.

Middleton le dijo a Mari Vanna que él y Spurgeon simplemente le entregaron el menú y dejaron que Kaprizov les mostrara el camino, desde borscht hasta raviolis y bebidas después de la cena. ¿La mejor parte? Kaprizov también retiró el proyecto de ley.

“Antes no tenía idea de cómo era la comida rusa”, dijo Middleton. “Pero es muy similar a la comida de los agricultores. Pesada y espesa, sopa y patatas. Fué una experiencia realmente divertida. Fui a engordar un par de kilos de patatas. Cuando nos íbamos, las cosas empezaron a ponerse turbulentas y empezó a formarse una banda. Hubiera sido bueno si tuviéramos un día libre al día siguiente para pasar la noche entera. Dijeron que los domingos y lunes son las noches más rusas cuando los rusos van allí a divertirse y pasar el rato.

“Estoy seguro de que no será la última vez que haga algo como esto”.


La misma noche de mediados de noviembre en que Kaprizov recibió a sus compañeros de equipo en Mari Vanna, lo probé yo mismo.

Armado con los consejos de varios jugadores rusos, quise probarlo todo. Invité a un amigo, Kieran, un londinense que ahora vive en Long Island, a unirse. El bar estaba lleno mientras esperábamos nuestra mesa. Normalmente suena música rusa de fondo, pero esta noche había una banda de jazz de tres integrantes. Estaban escondidos en un rincón cerca del baño, con dibujos animados rusos en el televisor detrás de ellos y viejas fotografías enmarcadas colgadas en la pared. Sydney Fay tocaba la guitarra acústica y su sonido emitía vibraciones de Norah Jones.

Nunca pensé que escucharía “Only You” mientras comía borscht, así que tacha eso de mi lista de deseos.

Estábamos sentados en una mesa en el frente, donde se podían ver las luces colgadas afuera de las puertas francesas. Las cortinas de encaje y los manteles tenían un aire vintage, al igual que los vestidos de lunares blancos que llevaban las camareras. Comenzamos con un plato de hígados de pollo, con pan tostado. El borscht, remolacha mezclada con carne de res, era tal como se anunciaba. Este es el tipo de lugar donde los jugadores dicen que lo tratan como un lugar de tapas, dividiendo un montón de entrantes y platos principales. Las albóndigas se servían en un mini tazón marrón que parecía una taza de café. Podría haberme comido 15 de ellos.

Como Kieran y yo no íbamos a jugar al día siguiente, tomamos tragos de vodka con infusión (un trago de cinco por $50). Era una mezcla ecléctica de sabores de arándano, albaricoque y rábano picante.

“No son tan fuertes”, me dijo Sergachev. “Asi que no te preocupes.”

Los jugadores rusos suelen traer consigo a sus compañeros de equipo para presentarles su cultura. Sergachev, Kucherov y Vasilevskiy llevaron a Pat Maroon y Alex Killorn a Mari Vanna en Washington, D.C. “Allí todo estuvo genial”, dijo Maroon. “Nunca he estado en un lugar así”.

Otros compañeros de equipo no siempre tienen la misma reacción. “Estaba en Nueva York y Kevin Hayes vino conmigo”, recuerda Namestnikov. “No creo que le haya gustado mucho: puso una cara rara. A algunos les gusta, a otros no.

A veces se pide a los jugadores que firmen placas, que se colocan en la pared. Kucherov firmó uno, “Tampa 2020”, con su nombre escrito en ruso. No nos pidieron nuestro autógrafo, pero después de pagar la cuenta (que venía presentada en un bolso azul de diseño ruso), la anfitriona se acercó para hacer otra pregunta.

“¿Quisieran algunos tragos, muchachos?”


El autor se instaló para comer y tomar un refrigerio en Mari Vanna en Nueva York.

(Ilustración: John Bradford / The Athletic. Foto: Alex Ovechkin de Michael Mooney / Getty Images; Kirill Kaprizov de Bruce Bennett / Getty Images; foto del restaurante de Joe Smith / The Athletic)


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